El «Dr.» Sherif y la estafa del «Instituto» del Gran Papiro – Faraones.net

El «Dr.» Sherif y la estafa del «Instituto» del Gran Papiro – Faraones.net

La primera semana después de mudarme a Egipto conocí a un tipo llamado Sherif. Estaba caminando por la Plaza Tahrir en el centro de El Cairo con algunos amigos, viendo el caos mágico de una de las ciudades más grandes del mundo y acostumbrándome a nuestro nuevo hogar para el próximo año. Mientras paseábamos por la calle frente al Museo Egipcio, un hombre se acercó a nosotros. Se llamaba Sherif. Era famoso, pero no lo sabíamos en ese momento. Sherif era un verdadero artista, de la variedad de la estafa, pero un artista de todos modos. Era hábil, astuto e inteligente, un verdadero genio. Pero se aprovechó de los desprevenidos extranjeros que vagaban por las calles fuera del Museo Egipcio como si fuéramos ese encantador día de otoño. Sherif se presentó y fue un hombre bastante agradable. Hablaba muy bien el inglés. Era intenso pero amistoso. Parecía genuinamente interesado en quiénes éramos, de dónde veníamos, qué pensaba de Egipto hasta ahora, y qué habíamos visto. Pensó que acabábamos de salir del museo, de ahí su afán de atacar. Sherif dijo que era un egiptólogo. No cualquier egiptólogo, sino el jefe del «Instituto Papiro». Explicó que este centro de investigación participaba en el estudio e interpretación de los documentos del antiguo Egipto, así como en la restauración de arte y artefactos antiguos. Dijo que después del 11 de septiembre, el turismo en Egipto cayó bruscamente y que científicos como él habían tomado tours, ventas y otros medios de trabajo paralelo para mantener a sus familias. Estábamos, después de todo, azoteando a los nuevos en Egipto y no sabíamos nada mejor. Podría haber dicho que era el heredero del trono faraónico y probablemente le habríamos creído. A pesar de que vivíamos allí ahora, estábamos sólo una semana, así que para todos los propósitos prácticos éramos sólo turistas en términos de experiencia y credulidad.

Los dos amigos con los que estaba y se mudaron a Egipto para estudiar egiptología, así que estaban ansiosos por acribillar a Sherif con preguntas sobre su profesión. ¿Dónde había estudiado? ¿Dónde había excavado? ¿Qué materiales usó para su trabajo de restauración? Recuerdo claramente que dio una rápida respuesta de «uhh, yeso» a la última pregunta y cambió rápidamente de tema.

Sherif explicó que el «Instituto Papiro» que dirigía estaba a punto de trasladarse a una nueva instalación y que estaban ansiosos por reducir su colección, que no se podía acomodar completamente en la nueva instalación. Se ofreció a llevarnos a ver el almacén del instituto, pero primero insistió en invitarnos a tomar el té.

Nos llevó lejos de las áreas públicas abiertas de la Plaza Tahrir a los callejones traseros de un vecindario cercano. Mientras serpenteábamos por las pequeñas calles del barrio, intentamos entablar una conversación para enmascarar nuestro nerviosismo. No era un tipo de nerviosismo asustado, sino más bien un nerviosismo tímido. Después de todo, sólo salimos a dar un paseo exploratorio, y ahora, de repente, un egiptólogo desempleado nos invitó a tomar el té en un área local. Qué extraño y a la vez genial.

Sobre el té Sherif se puso más y más ansioso y enérgico. Trató de evitar las conversaciones que mis amigos querían tener sobre los detalles de la egiptología y en su lugar nos acribilló con más preguntas sobre de dónde veníamos y qué pensábamos de Egipto hasta ahora.

Siendo del sur de los Estados Unidos, no estaba acostumbrado al té caliente y opté por un refresco frío en su lugar. Esto pareció ser desagradable para Sherif, quien pasivo-agresivamente le dijo a mis dos compañeros todo acerca de cómo estaba cometiendo un error al no beber té caliente con ellos porque el clima era tan caliente y yo estaría más caliente bebiendo una bebida fría. No tenía sentido entonces, y sigue sin tenerlo hoy en día. Pero siendo sureña también era educada y sonreía mientras sorbía mi deliciosa Coca-Cola helada mientras todos chorreábamos sudor incluso a la sombra.

Durante el curso de nuestra conversación, Sherif mencionó que uno de sus hijos se iba a casar la semana siguiente, e insistió en que fuéramos a la boda como sus invitados. Cuando terminamos, Sherif también insistió en pagar. La cuenta de tres tés y un refresco de cola era sólo de unas veinte libras egipcias, pero no nos dejó ni siquiera intentar pagar.

Sherif entonces nos llevó más adentro del capó a una tienda del callejón trasero que estaba llena de papiros. Había papiro en las paredes, en las mesas, apilados en el suelo en fundas de plástico, en las mesas de una segunda habitación. Estaba por todas partes. No parecía muy institucionalizado, pero parecía una especie de almacén. A medida que navegábamos por los cientos de hojas en su insensibilidad, se cernía y comentaba cada una que sacábamos para mirar.

Después de unos 10 minutos, empezó a sugerirnos unas para llevar a casa, su voz se volvió más severa y más dominante. Fuimos educados por un tiempo, comentando la belleza de varias piezas bonitas. Pero al final no estábamos interesados en comprar esa tarde y nuestro desinterés se empezó a notar. En este punto, Sherif empezó a desesperarse. Tal vez la idea de haber pasado media hora salivando sobre el gasto potencial de un grupo fresco de turistas aparentemente frescos fue demasiado para él y comenzó a quebrarse.

«Esta pieza. Esta pieza sólo cuesta veinte dólares, amigo mío. Veinte dólares no son nada para ti, amigo mío. No es nada. La presión comenzó a aumentar, tanto para Sherif como para nosotros. Nos presionó a cada uno de nosotros para que compráramos algo. «Amigo mío, puedes comprar esta. Este es único. Recuerda que nos mudaremos mañana. Nunca tendrás la oportunidad de comprar estas piezas de nuevo. Estos precios son tan baratos para ti. Después de varios minutos de estar en la olla a presión egipcia, mis amigos y yo nos miramos y murmuramos algunas bromas, desesperados por encontrar una manera de salir de esta situación. Con el continuo revoloteo de Sherif y el chasquido del látigo, finalmente nos quebramos y acordamos comprar una pieza cada uno. No puedo recordar cuánto pagamos, pero tenía que ser alrededor de 15-20 dólares por pieza de papiro. Después de pagar, Sherif fue tan rápido en sacarnos por la puerta como nos alivió ser finalmente liberados. Cuando le pregunté a Sherif cómo íbamos a saber dónde ir para la boda de su hijo, murmuró rápidamente, «envíame un correo electrónico a sherif en yahoo.com». Nunca intenté el correo electrónico para ver si era realmente él, pero apostaría 20 dólares y un pedazo de papiro falso a que no lo era. Esa fue mi introducción al avanzado arte de las estafas turísticas egipcias. Más tarde, a lo largo del año, me encontraba a menudo paseando por la Plaza Tahrir y ocasionalmente veía a Sherif siguiendo intensamente a un pequeño grupo de turistas por la calle y hablando con ellos.

Algunas veces pensaba en acercarme y advertirles sobre su estafa. Pero parecía que interferiría con el proceso natural de una matanza en la naturaleza. Ser estafado un poco es una parte de la experiencia de visitar Egipto. Y Sherif es como un león merodeando por las llanuras de la Plaza Tahrir en busca de gacelas americanas, inglesas o alemanas. Para que conste, el mismo papiro de recuerdo que compramos por 20 dólares al «Doctor» Sherif puede adquirirse por sólo 80 centavos de dólar a vendedores más honestos fuera de las puertas de salida del museo.

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